Las consecuencias para la vida del movimiento de los polos magnéticos

Si alguna vez te has preguntado como funciona una brújula habrás descubierto que es gracias al campo magnético de la Tierra generado por los polos magnéticos. Gracias a los polos la aguja de la brújula puede señalar al norte magnético que no es lo mismo que el norte geográfico. A lo largo de este artículo podremos ver para que más sirven los polos magnéticos, características y que futuro nos tienen preparados.

 

¿Qué son los polos magnéticos?

Los polos magnéticos se refieren a los puntos del planeta Tierra situados en las zonas polares que debido al campo magnético de la Tierra, ejercen atracción sobre los elementos imantados. La teoría es sencilla, el planeta es un imán, por lo que dispone de dos polos opuestos ubicados en el norte y sur del planeta. Hay que añadir que realmente el polo norte magnético no esta en el norte sino en el sur y lo mismo ocurre con el polo sur magnético. Esto es así para que no haya confusiones en la navegación entre los polos norte y sur.

Todo esto está bien pero, ¿como funcionan estos polos? ¿cómo se han creado? La respuesta es simple, todo el núcleo de la Tierra esta formado por hierro fundido y níquel entre otros elementos. Este metal fundido está en constante movimiento gracias a las diferencias de temperatura y  presión y ayudado por el efecto Coriolis de la rotación del planeta genera un campo magnético alrededor del planeta. Para bien y para mal este errático movimiento tiene la consecuencia de que los polos magnéticos se mueven progresivamente afectando a las brújulas y sistemas de posicionamiento GPS.

 

¿Dónde están los polos magnéticos y los polos geográficos?

Como acabamos de ver los polos magnéticos están en continuo movimiento y por extraño que parezca no coinciden con la posición de los polos geográficos. Hay que añadir que las coordenadas de ambos polos no son antípodas, ambos polos son independientes el uno del otro, por lo que el movimiento del polo norte magnético no tiene por qué coincidir con el movimiento del polo sur.

Movimiento polos magnéticos
Movimiento de los polos magnéticos en la historia reciente

Polo norte magnético

El polo norte geográfico, coincide con el eje de rotación de la tierra y está ubicado en el océano Ártico cubierto por un casquete de hielo.

Por otro lado, el polo norte magnético esta ubicado a 1600 kilómetros del polo norte geográfico, cerca de la isla de Bathurst, en la parte septentrional de Canadá. Se desplaza alejándose de Canadá y en dirección Siberia a un ritmo de entre 50 y 65 kilómetros cada año.

Polo sur magnético

El polo sur geográfico es el punto mas austral del planeta y al igual que el norte coincide con el eje de rotación de la tierra.

El polo sur magnético esta ubicado a unos 2860 kilómetros del polo sur geográfico y se desplaza en dirección noroeste entre 10 y 15 kilómetros cada año.

 

¿Para que sirven los polos magnéticos?

El campo magnético creado por los polos tiene diversas funciones aunque por encima de todas destaca una vital para la vida. El campo magnético terrestre nos protege del exceso de radiación solar y de los vientos solares. Estos vientos están formados principalmente por electrones, protones y partículas alfa. Al estar cargadas electricamente, cuando llegan a la Tierra son repelidas gracias a nuestro campo magnético impidiendo su entrada.

¿Y que pasa si entran los vientos solares?

Para empezar podrían despojarnos de nuestra querida atmósfera (nuestro vecino marciano ya corrió esa suerte) ya que el viento solar puede llegar a barrer las partículas de los gases de la atmósfera lanzandolas al espacio. Y sin atmósfera se acabaría la vida tal y como la conocemos.

 

Viento solar
Campo magnético protegiendo a la Tierra de los vientos solares

 

Por otro lado, gracias a los polos y a su campo magnético podemos utilizarlo para la navegación y transportes. Por ejemplo la brújula, los sistemas de navegación GPS, el compás para la navegación náutica etc.

En el mundo animal, son muchas las aves y tortugas por poner algunos ejemplos que utilizan el campo magnético de la tierra para orientarse en las grandes migraciones.

No nos olvidemos también que el campo magnético es utilizado por geólogos para estudiar rocas subterráneas y buscar yacimientos de gas, petroleo y minerales.

 

¿Es normal el movimiento de los polos?

Como hemos hablado, los polos están en un constante movimiento y se desplazan decenas de kilómetros cada año. Pero, ¿es normal este movimiento? Lo curioso es que hasta hace relativamente poco el movimiento de los polos magnéticos de la tierra era relativamente regular.

Fue a partir de 2015 (después de la ultima revisión del modelo magnético mundial) cuando el desplazamiento de los polos magnéticos comenzó a acelerarse sin motivo aparente. Se ha desplazado tanto, que los expertos se han tenido que reunir antes de tiempo para modificar y ajustar el modelo magnético mundial. Este modelo es una especie de mapa magnético en el que se muestra la variabilidad del campo magnético.

Es de vital importancia ya que gracias a dicho mapa se pueden utilizar todas las tecnologías modernas de navegación (terrestre, náutica y aérea) y posicionamiento de satélites.

Si continua esta aceleración en el desplazamiento de los polos podríamos llegar a tener una inversión de los polos magnéticos.

 

Inversión de los polos magnéticos

Para el planeta Tierra no es nuevo lo de la inversión de los polos magnéticos.  Cada cierto tiempo el planeta sufre una inversión, el norte magnético se desplaza al sur geográfico y el sur magnético al norte geográfico. Este evento sucede de media una vez cada 200.000 años aproximadamente aunque ya llevamos más de 700.000 años sin ninguna inversión y la ultima tardo 22.000 años en completarse.

Se estima que el campo magnético se ha debilitado un 15% en los últimos 150 años. Suponiendo que cada siglo se reduzca un 5% podríamos especular que la próxima inversión tal vez suceda en unos 2000 años.

 

¿Cómo sabemos cuantas inversiones ha tenido la Tierra?

Las inversiones de los polos magnéticos quedan registradas en los minerales ferromagnéticos y en los depósitos de los flujos volcánicos.

También se pueden observar ciertas anomalías en las bandas magnéticas del fondo marino. La aparición de franjas anchas y la utilización de un magnetómetro por el lecho marino pueden indicar inversiones geomagnéticas de los últimos 180 millones de años (edad del fondo marino actual).

Otros métodos analizan las rocas sedimentarias en los que se puede ver la orientación de los minerales enriquecidos con hierro influenciados por el campo magnético sobre el que se formaron.

 

Consecuencias de la inversión de los polos, ¿es posible la vida?

Para empezar al sacar la brújula el norte no apuntará a donde estas acostumbrado, sino al sur. Pero eso solo es un pequeño cambio. El problema realmente es la debilitación del campo magnético, que como hemos hablado anteriormente, nos protege del temido viento solar.

Si este viento llegara a entrar en contacto con la Tierra llegaríamos a tener graves problemas con las tecnologías de navegación, fallos en los satélites, problemas en los sistemas de comunicación y sufriríamos graves problemas en la infraestructura eléctrica terrestre ocasionados por las erupciones solares.

En cuanto a la vida en el planeta, podemos decir que las consecuencias de la inversión son desconocidas aunque se descarta una extinción masiva ya que en el pasado no ha ocurrido y la vida ha seguido adelante tras cientos de inversiones.